INTRODUCCIÓN


La atmósfera es esencial para la vida por lo que sus alteraciones tienen una gran repercusión en el hombre y otros seres vivos y, en general, en todo el planeta. Es un medio extraordinariamente complejo y la situación se hace todavía más complicada y difícil de estudiar cuando se le añaden emisiones de origen humano en gran cantidad, como está sucediendo en estos últimas décadas. (Libro electrónico, Ciencias de la Tierra y del Medio Ambiente)
Una atmósfera contaminada puede dañar la salud de las personas y afectar a la vida de las plantas y los animales. Pero, además, los cambios que se producen en la composición química de la atmósfera pueden cambiar el clima, producir lluvia ácida o destruir ozono, fenómenos todos ellos de una gran importancia global. Se entiende la urgencia de conocer bien estos procesos y de tomar las medidas necesarias para que no se produzcan situaciones graves para la vida de la humanidad y de toda la biosfera. (Libro electrónico, Ciencias de la Tierra y del Medio Ambiente)
Según la Ley Española 34/2007, de 15 de noviembre, de calidad del aire y protección de la atmósfera, la contaminación atmosférica se puede definir como: "La presencia en la atmósfera de materias, sustancias o formas de energía que impliquen molestia grave, riesgo o daño para la seguridad o salud de las personas, el medio ambiente y demás bienes de cualquier naturaleza".
La exigencia de un aire limpio y puro, proviene principalmente, de la creciente preocupación por los problemas de contaminación atmosférica originados como consecuencia de la evolución, de la tecnología moderna y la previsión de que las emisiones (cada vez mayores), de contaminantes a la atmósfera, alteran el equilibrio natural existente entre los distintos ecosistemas, provocando además de graves problemas sobre la salud, cambios catastróficos en el clima terrestre. (Blog Contaminación Atmosférica, 2009)
La emisión a la atmósfera de sustancias contaminantes en cantidades crecientes como consecuencia de la expansión demográfica mundial y el progreso de la industria, han provocado ya concentraciones de estas sustancias a nivel del suelo que han ido acompañadas de aumentos espectaculares de la mortalidad y morbilidad, existiendo pruebas abundantes de que, en general, las concentraciones elevadas de contaminantes en el aire atentan contra la salud de los seres humanos. (Blog Contaminación Atmosférica, 2009)
En la mayoría de los países industrializados se han establecido valores máximos de concentración admisible, para los contaminantes atmosféricos más característicos. Estos valores se han fijado a partir de estudios teóricos y prácticos de los efectos que sobre la salud tiene la contaminación al nivel actual y los que puede alcanzar en el futuro. Los efectos se basan principalmente en el examen de factores epidemiológicos.
(Blog Contaminación Atmosférica, 2009)

ANTECEDENTES


Los procesos de contaminación atmosférica, originados a partir de las actividades del hombre, se pueden encontrar desde los albores de la civilización. A medida que la población aumenta y progresa, la contaminación se hace crítica llegando a niveles que pueden alterar la salud de los hombres y también de los ecosistemas. Desde el descubrimiento del fuego el hombre ha contaminado la atmósfera con gases perniciosos y polvo. Cuando se empezó a utilizar el carbón como combustible en el sigo XIX este problema comenzó a ser una preocupación general. (Temario de Contaminación Atmosférica, OFC, 2010)

El aumento del consumo de los combustibles por la industria, por las grandes concentraciones humanas en las áreas urbanas y por la aparición del motor de explosión, ha empeorado el problema año tras año, debemos tener en cuenta que la principal causa de contaminación atmosférica es la producida por los motores de gasolina. (Temario de Contaminación Atmosférica, OFC, 2010)

Hombre primitivo-antigüedad: los problemas de contaminación se inician con el descubrimiento del fuego. Antes sólo sufría la contaminación natural de erupciones volcánicas o incendios espontáneos. La contaminación urbana comienza con el establecimiento y aumento del tamaño de las ciudades; donde se producía una acumulación de basura en sus alrededores y una emisión de contaminantes por las herrerías. (Temario Contaminación Atmosférica, OFC, 2010)

Tiempos modernos: el uso del carbón marcó un hito importante en la contaminación urbana. Se comenzó a sufrir la escasez de leña para las industrias y las necesidades básicas de la población; pronto, este combustible fue reemplazado por carbón. A partir del siglo XIX, especialmente a raíz de la Revolución Industrial, los problemas de contaminación se hicieron más severos. (Temario Contaminación Atmosferica, OFC, 2010)

CONCEPTO DE CONTAMINACIÓN ATMOFÉRICA


Se llama contaminación a la transmisión y difusión de humos o gases tóxicos a la atmósfera o el agua, como también a la presencia de polvos y gérmenes microbianos provenientes de los desechos de la actividad del ser humano. La contaminación es la introducción de un contaminante en un medio cualquiera, es decir, la introducción de cualquier sustancia o forma de energía con potencial para provocar daños, irreversibles o no, en el medio inicial. Se denomina contaminación ambiental a la presencia en el ambiente de cualquier agente físico, químico o biológico, o bien de una combinación de varios agentes en lugares, formas y concentraciones tales que sean o puedan ser nocivos para la salud, la seguridad o para el bienestar de la población, o que puedan ser perjudiciales para la vida vegetal o animal, o impidan el uso normal de las propiedades y lugares de recreación y goce de los mismos. La contaminación ambiental es también la incorporación a los cuerpos receptores de sustancias sólidas, liquidas o gaseosas, o mezclas de ellas, siempre que alteren desfavorablemente las condiciones naturales del mismo, o que puedan afectar la salud, la higiene o el bienestar del público. (Blog Utcontamin. 2007)

DEFINICIÓN DE CONTAMINACIÓN ATMOSFÉRICA


Entre las diversas definiciones de contaminación atmosférica se pueden citar:

a) American Society for Testing Materials (ASTM): presencia en la atmósfera de sustancias no deseables, en concentraciones, tiempo y circunstancias tales que pueden afectar significativamente al confort, salud y bienestar de las personas o al uso y disfrute de sus propiedades.
b) Consejo de Europa: existe contaminación en el aire cuando la presencia en el de una sustancia extraña o una variación importante en la concentración de los habitualmente presentes es capaz de provocar un efecto perjudicial o una molestia, teniendo en cuenta los conocimientos científicos del momento.
c) Francia: es la presencia de impurezas en el aire que pueden provocar un perjuicio notable para la salud, la comodidad, o los bienes humanos. Esta contaminación puede deberse a gases, vapores, partículas sólidas, o líquidas e incluso radiaciones.
d) España (Ley de Protección del Ambiente Atmosférico, 1972): presencia en el aire de materias (partículas sólidas, líquidas, vapores o gases) o formas de energía que impliquen riesgo o daño o molestias graves para las personas y bienes de cualquier naturaleza.

Se puede observar que existe un rasgo común en todas las definiciones y es que se considera que hay contaminación en tanto en cuanto se derive un perjuicio sobre los humanos o sus pertenencias. (Apuntes de clase. Vaz, 2010)

En las grandes ciudades, la contaminación del aire es consecuencia de los escapes de gases de los motores de explosión, electrodomésticos, calefacción, industrias. Dichos gases son liberados a la atmósfera, ya sea como vapores o partículas sólidas capaces de mantenerse en suspensión, perjudicando la vida y la salud, tanto del ser humano como de animales y plantas. El aumento de anhídrido carbónico en la atmósfera se debe a la combustión del carbón y del petroleo, lo que lleva a un recalentamiento del aire y de los mares, con lo cual se produce un desequilibrio químico en la biosfera, produciendo una alta cantidad de monóxido de carbono, sumamente tóxica para los seres vivos. La contaminacion atmosférica proviene fundamentalmente de la contaminacion indutrial por combustión, y las principales causas son la generación de electricidad y el automóvil. También hay otras sustancias tóxicas que contaminan la atmósfera como el plomo y el mercurio. (IEspaña, Contaminación atmosférica)
La contaminación atmosférica puede tener carácter local, cuando los efectos ligados al foco se sufren en las inmediaciones del mismo, o planetario, cuando por las características del contaminante, se ve afectado el equilibrio general del planeta y zonas alejadas a las que contienen los focos emisores. (Blog BWN Patagonia Ecología, 2011)

CLASIFICACIÓN


ORIGEN:
  • Natural: actividad volcánica, incendios, tormentas de arena, etc.
  • Antrópica: empezó a cobrar importancia a partir de la Revolución Industrial y el uso masivo de combustibles fósiles (carbón, petróleo y gas) como fuente de energía.
(Emiliano, A, et al 1999)

FORMACIÓN:
  • Primarios: aquellos que se emiten directamente a la atmósfera, produciendo daños sobre la vegetación, así como efectos irritantes para los pulmones.
  • Secundarios: secundarios se forman mediante procesos químicos atmosféricos, que actúan sobre los contaminantes primarios, o sobre especies no contaminantes en la atmósfera.
(Marcano, J.E., 2011)

ESTADO FÍSICO:
  • Componentes gaseosos: dióxido de carbono, monóxido de carbono, hidrocarburos, óxidos de nitrógeno, óxidos de azufre, ozono y metano. Un ejemplo de estos contaminantes lo conforma el smog fotoquímico, también reconocido como niebla tóxica. Dicha niebla tóxica se produce, como consecuencia de la acción de la luz solar, sobre gases de escape de motores de automóviles o de la industria.
  • Aerosoles: mezcla heterogénea de partículas sólidas o líquidas en suspensión en el aire. El principal problema de estas partículas es que pueden afectar a órganos tan esenciales como los pulmones, generando como consecuencia graves problemas respiratorios.
(Wikipedia, 2011)

PRINCIPALES FUENTES DE CONTAMINACIÓN


Como principales fuentes de contaminación atmosférica se destacan:
  • Industria Minera
  • Otras Industrias (químicas, frenos, baterías, etc.)
  • Cemento
  • Transporte (aéreo, marítimo y terrestre)
  • Parque Automotor
  • Hábitos de la población
  • Resíduos sólidos
(Enciclopedia Océano de la Ecología Barcelona Océano)

EFECTOS GLOBALES DE LA CONTAMINACIÓN ATMOSFÉRICA


Cada vez está más admitida la necesidad de realizar estudios sobre los posibles efectos que a largo plazo puede producir la contaminación atmosférica sobre los distintos ecosistemas, sobre el clima y sobre la estratosfera. (Ayuntamiento de Madrid, 2011)
El aumento de las concentraciones de CO2 y de otros contaminantes en la atmósfera puede dar lugar a una elevación general de las temperaturas del globo, por efecto invernadero, que modificaría el régimen de lluvias, lo que produciría alteraciones sobre las tierras cultivables y la extensión de desiertos. (Ayuntamiento de Madrid, 2011)
Por otra parte los sulfatos y las partículas finas, que disminuyen la visibilidad, pueden igualmente reducir la intensidad de la radiación solar. Los hidrocarburos halogenados y los óxidos de nitrógeno emitidos por aviones supersónicos pueden provocar una disminución de ozono en la estratosfera con el consiguiente aumento de la radiación ultravioleta que llegaría a la tierra. (Ayuntamiento de Madrid, 2011)

EFECTOS DE LOS GASES EN EL CLIMA


Los efectos más comúnes, de los gases contaminantes en la atmósfera son los siguientes:

a) Efectos climáticos: generalmente los contaminantes se elevan o flotan lejos de sus fuentes sin acumularse hasta niveles peligrosos. Los patrones de vientos, las nubes, la lluvia y la temperatura pueden afectar la rapidez con que los contaminantes se alejan de una zona. Los patrones climáticos atrapan la contaminación atmosférica en valles o la desplazan por la tierra pudiendo dañar ambientes limpios distantes de las fuentes originales. La contaminación del aire se produce por toda sustancia no deseada que llega a la atmósfera. Es un problema principal en la sociedad moderna. A pesar de que la contaminación del aire es generalmente un problema peor en las ciudades, los contaminantes afectan el aire en todos los lugares. Estas sustancias incluyen varios gases y partículas minúsculas o materia de partículas que pueden ser perjudiciales para la salud humana y el ambiente. La contaminación puede ser en forma de gases, líquidos o sólidos. Muchos contaminantes se liberan al aire como resultado del comportamiento humano. La contaminación existe a diferentes niveles: personal, nacional y mundial. (Tecnozono, 2011)
b) El efecto invernaderoevita que una parte del calor recibido desde el sol deje la atmósfera y vuelva al espacio. Esto calienta la superficie de la tierra. Existe una cierta cantidad de gases de efecto de invernadero en la atmósfera que son absolutamente necesarios para calentar la Tierra, pero en la debida proporción. Actividades como la quema de combustibles derivados del carbono aumentan esa proporción y el efecto invernadero aumenta. Muchos científicos consideran que como consecuencia se está produciendo el calentamiento global. Otros gases que contribuyen al problema incluyen los clorofluorocarbonados (CFCs), el metano, los óxidos nitrosos y el ozono. (Tecnozono, 2011)

c) Daño a la capa de ozono: el ozono es una forma de oxígeno O3 que se encuentra en la atmósfera superior de la tierra. El daño a la capa de ozono se produce principalmente por el uso de clorofluorocarbonos (CFCs). La capa fina de moléculas de ozono en la atmósfera absorbe algunos de los rayos ultravioletas (UV) antes de que lleguen a la superficie de la tierra, con lo cual se hace posible la vida en la tierra. El agotamiento del ozono produce niveles más altos de radiación UV en la tierra, con lo cual se pone en peligro tanto a plantas como a animales. (Megaozono, 2011)
d) La lluvia ácida se forma cuando la humedad en el aire se combina con el óxido de nitrógeno o el dióxido de azufre emitido por fábricas, centrales eléctricas y automotores que queman carbón o aceite. Esta combinación química de gases con el vapor de agua forma el ácido sulfúrico y los ácidos nítricos, sustancias que caen en el suelo en forma de precipitación o lluvia ácida. Los contaminantes que pueden formar la lluvia ácida pueden recorrer grandes distancias, y los vientos los trasladan miles de kilómetros antes de precipitarse con el rocío, la llovizna, la lluvia, el granizo, la nieve o la niebla normales del lugar, que se vuelven ácidos al combinarse con dichos gases residuales. (Blog Contaminación Atmosférica, 2011)
e) El polvo atmosférico(o Partículas de materia) es el término utilizado para nombrar una combinación de partículas sólidas y gotitas líquidas que se encuentran en el aire. Algunas partículas son lo suficientemente grandes y oscuras para verse en forma de hollín o humo. Otras son tan pequeñas que solo pueden detectarse con un microscopio electrónico. Cuando se respira el polvo, ésta puede irritar y dañar los pulmones con lo cual se producen problemas respiratorios. Las partículas finas se inhalan de manera fácil profundamente dentro de los pulmones donde se pueden absorber en el torrente sanguíneo o permanecer arraigadas por períodos prolongados de tiempo. (Blog Contaminación Atmosférica, 2011)

Otros efectos nocivos:

  • Deterioro en la salud del hombre, problemas cardiovasculares, conjuntivitis, enfermedades bronquiales, cáncer pulmonar, cáncer en la piel, problemas de visión, enfermedades en la sangre, problemas en el desarrollo mental de los nonatos, entre otros.
  • Grandes repercusiones en el proceso evolutivo de las plantas, impidiendo en muchos casos la fotosíntesis, con graves consecuencias para la purificación del aire que respiran los demás seres vivos del planeta.
  • Disminución de la producción de plantas comestibles debido al mismo proceso comentado en el punto anterior, con los conocidos efectos en la alimentación de las especies que la consumen, entre ellos el hombre.
(Alicia Hernández, 2011)